Twitter 用戶數之謎

從去年開始,Twitter 這個字眼,開始進入人們的對話,逐漸變成口語的一部分,雖然還不像 MSN 這麼紅,這麼深入電腦用戶各個階層(非技術族群也用 MSN),的確有些事情在改變,只是我們手上沒有水晶球,不知道最後的結局。

Twitter 是一種新型態的微型部落格(micro-blogging)服務,使用者使用 140個英文字(中文是70個字),以即時、隨意的方式,將自己的狀態、發現、心情發送到網路上,自己欣賞也供人閱讀。 Twitter 從2006年10月開始提供服務,去年(2007)下半年逐漸緩步成長,從 compete.com 提供的資料,我們可以看到07年5、6月之間的成長和今年一、二月間,兩個明顯的上升波段;從 4月底 HitWise 公佈的資料來看,三月之後的狂飆只能用驚人來形容。

 

compete.com 提供的成長圖表

hitwise 4月29日公開的圖表

所以從今年第一季開始,Twitter 從嚐鮮一族(early adopters)間的私房玩物,變成矽谷區大腕級部落客(就是所謂的 A-List bloggers)們的關注目標,再自然不過了。

這段期間有人討論 Twitter 究竟算不算晉身主流媒體,有人想找出定義垃圾資訊製造者的公式What's you twitter noise ratio?);也有人關心怎樣才是根正苗紅,誰才是正港的嚐鮮族(Are you a Twitter Early Adopter?)。但是這些都是 geek 們鬥嘴逞快的話題,真正能讓讀者看了之後正襟危坐,深刻檢討今後何去何從,還是投資者對 Twitter 的看法

四月底,老牌 IT 媒體 news.com 報導 Twitter 取得新一輪資金,金額在一千五百萬到兩千萬美金之間,據 TechCrunch 的追蹤報導,投資組合對於 Twitter 公司身價的估計在6千萬美金到一億五千萬美金之間。這個金額對於一個還沒有進帳的公司是很大的正面肯定,投資者的看好與鼓勵是不言可喻。但我們不禁要問,現在 Twitter 究竟有多少用戶?究竟多大的數字,能讓投資者肯定這個新型服務的確超越了可以操作賺錢之道(business model)的門檻(threshold),並且讓投資者相信這個服務仍然有令人期待的成長曲線呢?

很巧地,TwitDir 在這段時間宣佈:依照他們採用的新演算法估計,推特用戶已經超過一百萬了。但是在 Friendfeed 上有人表示異議,認為 TwitDir 的演算法有問題,這位朋友給筆者的回應是: I think there's something wrong with those stats; I joined in Feb 2007 and was the 793, 695th person to sign-up but according to that graph, the 790k mark wasn't hit until Feb 2008(直接點擊連結可以看這段對話)。

雖然有質疑的聲音,但是大陸地區的網友 WebLeon 分析大陸的 Twitter 用戶時,坦承找不到其他的方法驗證用戶數,還是只能用 TwirDir 的資料來估計

除了 TwitDir 之外,筆者查過  Twitter 的 API 文件,的確沒有查詢用戶數的函數可用,最近 ReadWriteWeb 談到 Twitter 的日本用戶極為活躍,也只用了 Google TrendsTwitterLocal統計資料,證明亞洲(日本)地區的流量相對活躍的程度。

換句話說,根據筆者目前作功課的成果來看,目前沒有一個夠「權威」,具公信力的計算方式,或者有足夠公信力的資料源,供研究者查詢使用。不過事情還沒有絕望。

這回又是 Michael Arrington 打破僵局,為我們揭開謎底,到2008年3月為止,Twitter 的用戶數已經超過百萬門檻了,他公佈的資料如下表:

Total Users: 1+ million
Total Active Users: 200,000 per week
Total Twitter Messages: 3 million/day

看完文章,我很遺憾的發現:這個報導的資料來源,是消息靈通人事透露(according to a source close to the company),所以我們還是沒有找到我們的聖杯 - Holy Grail 。

筆者找了些學術論文的資料,但是所獲不多,因為 Twitter 現象才剛發生,還是現在進行式,學界還沒有足夠多的資料和夠長的時間反芻,只找到一篇比較完整的 Why we twitter: understanding microblogging usage and communitiesTwitter Fan Wiki推薦這篇文章)。

這篇文章的作者是自行撰寫程式,使用 API 抓 Public Timeline 的資料,累積一段時間後,計算活躍(實際使用過本服務)用戶數目,並從這些資料估計用戶的地域分佈,以及計算用戶間的互相連結狀況,找出幾個較突出的社群(用技術一點的話來說,就是找 cluster 啦)。

總之,限於時間與能力,目前筆者還沒有找到一個足夠好的驗證用戶數方法,難道唯一的方法,真的只有再去買顆硬碟了嗎?

補充:

除了一百萬的門檻外,二十萬有效用戶數,才是更值得玩味的數字,或許等資料多點,思考時間再長一點,這個題材會更有趣(我覺得讓真正的專家來分析這個問題更好)。還有,用 TwitDir 查詢台灣用戶數,大約是兩千(19xx)個用戶左右,這也是個值得關注的數字。Stay Tuned.

 

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